漆黒秘話

漆黒秘話(しっこくひわ / Tales from the Shadows)

※「漆黒秘話」はパッチ5.0で実装されたメインシナリオのネタバレを含むため、まだメインシナリオをすべてコンプリートしていない方はご注意ください。

Table of Contents

概要

「ファイナルファンタジーXIV: 漆黒のヴィランズ」に登場したキャラクターたちの、
語られなかった想いなどを綴った特別な読み物「漆黒秘話」を公開しました!

第一話~第四話

「漆黒秘話」は全4回を予定しており、第1話は「その名に願いを」と題しお送りします。

漆黒秘話 第1話「その名に願いを」

ここ、リムサ・ロミンサにおいては、後ろ暗い奴こそ白を纏う。それが一番、街並みに溶け込むからだ。白い髪を持つお前は、生まれながらに悪党向きってわけだな――
まだあどけなさの残る、幼いサンクレッドの髪をひっつかんで、男は吐き捨てるようにそう言った。両者の間に血の繋がりはない。物心つく前に親に捨てられ路上で生きてきた少年と、それを二束三文で雇って悪事の片棒を担がせようとする商人……それだけの間柄だ。
時はまだ、メルウィブによって海賊禁止令が敷かれる前の時代。強さこそが生きる道となる海都において、商人を睨め上げつつも無言で耐える少年のことを気に掛ける者はいなかった。

悪辣な雇い主がいれば、少しはマシな雇い主もいた。簡単な仕事に喜んでいたら、次は酷い目を見ることもあった。何にせよ、仕事が終われば縁も切れる……そんな関係を積み重ねながら、サンクレッドは育っていった。幸か不幸か、彼はとびぬけて器用で身軽、機転もよく利いたので、誰に庇護されずとも生きていけてしまったのだ。
そのうちに、海賊たちすら恐れる「掟」の番人、シーフギルドに味方するのがウマいと踏んで手を貸すようになったが、そこに籍を置こうとはしなかった。彼らの中で静かに燃えている、何か誇りのようなものは、サンクレッドには分かち合い難いものだったのだ。

しかし、そんな漂流にも似た生活は、唐突に終わりを告げることになる。
サンクレッドはその日、外洋航路船の入港で賑わう埠頭でひと稼ぎしようと考えていた。
早い話が、窃盗である。
そしてある上品そうな老人の荷物に手を出して……あろうことか、返り討ちにされたのだ。
魔法によって手足の自由を奪われ、白い石畳に転がされながら、官憲に突き出されることを覚悟して歯噛みする。しかし老人は、人を呼ぶどころか集まり始めていた野次馬を散らして、いかにも気さくな様子でサンクレッドに声をかけてきたではないか。

「わしの名はルイゾワ・ルヴェユール。
 知の都シャーレアンから、研究のためにここへ来た。お前さんの名は?」

「……サンクレッド」

「姓は? 家族はどうした」

「ない……知らない……」

ルイゾワはしばし考え込むと、とても大事なことを明かすような、静かながらも真剣な調子でサンクレッドに説き始めた。その天賦の身軽さや器用さを、自分が生きるためにではなく、誰かのために使え――それこそがいずれ、サンクレッドを幸せにするというのだ。
サンクレッドは黙っていたが、その渋面からは「そんなこと言われたって」という困惑がありありと窺える。ルイゾワはそれを慈しむかのように微笑むと、驚くべき提案を持ち掛けた。
シャーレアンに渡り、才を役立てる術を学ぶのだ、と――

こうしてサンクレッドの新たな生活が始まった。
ルイゾワは彼に「ウォータース」という仮の姓を与えた。河川と知識を司るサリャクを守護神とするシャーレアンは、水を知の象徴と考える。サンクレッドがここで多くの学びを得られるようにという、ルイゾワらしい気遣いだったのだろう。
同時に彼は、サンクレッドを諜報活動の名手に預けることにした。
飽くなき知の収集が続けられているシャーレアン本国においては、諜報の技術もまた「正当に」評価をされている。その道でなら、サンクレッドの才も活きるに違いないと考えたのだ。

実際、サンクレッドは早々に己の立場とすべきことを察して、懸命に学んだ。
隠密行動をとるための身のこなしはもちろん、いかなる環境にも潜入できるように、立ち振る舞いや知識を教えられるだけ詰め込んでいく。
彼から海都の路上で暮らしていた少年の面影が消え、誰の懐にも入り込める飄々とした青年へと成り代わるまでに、さほど長い時間はかからなかった。
やがてその首元には、卓越した技能を認められて「賢人」となった証として、タトゥーが彫り込まれた。久々に会ったルイゾワは、それをいたく喜んでくれた。


当時はまだ「アシリア」と呼ばれていた少女と出会ったのは、ちょうどその頃だ。
ルイゾワの結成した「救世詩盟」に加わったサンクレッドは、エオルゼアの地に忍び寄る戦乱の兆しを受けて、密命を帯びてウルダハを訪れていた。
表向きは剣術を習得するための留学となっていたが、実際は蛮神についての知識を交渉材料として国の中枢に近づき、急速に国力を増しているガレマール帝国への対策を促すことが目的だった。
そんな折に発生した悲惨な「事故」により、サンクレッドの目の前で、その少女は天涯孤独の身になってしまったのだ。あのとき――父の亡骸にすがって、必死に呼びかけるアシリアを見たときの気持ちを、簡潔に表すのは難しい。
いつかの自分と似た境遇に転落した少女を哀れんだような気もするし、それでも「あらゆる方法を使って」生きていかなければならないと知っているからこそ憂いたのかもしれない。
あるいはもっと身勝手に、多くの技術を身に着けてなお何もできなかった自分に、ただ落胆していたのかもしれない。
――何にせよ。
形容しがたいその気持ちは、それでも、ひとつの言葉になって零れ落ちた。
「護れなかった」という、無念だった。

しかしアシリアは幸いにも、フ・ラミンという保護者を得ることができた。
そうなるともう、部外者であるサンクレッドが目を掛ける理由はないのだが、彼女の父が帝国軍の二重スパイであったという事実が発覚したため、もう少し様子を見ることにした――少なくとも、当時のサンクレッドはそう理由づけた。
もちろん優先すべきは自身に与えられた使命だが、ウルダハにいるときは時間を見つけて会いにいったし、彼女が物騒な事件に巻き込まれないよう、未然に「困った連中」をつぶしに行ったこともある。それが街のチンピラ程度ならばいいのだが、父親の遺した因縁か、帝国のスパイが彼女の周囲で見つかったときには嫌な汗が出た。
サンクレッドはアシリアに、当面は偽名を使って生きていくことを提案した。これから新しい人間関係を築き、彼女の髪色のような明るい日向を歩いていきたいなら、絶対にそうした方がいい。
アシリアはしばし考え込んでいたものの、やがて納得したのか、「……どんな偽名がいいかしら?」とサンクレッドに問いかけた。
サンクレッドはしばし閉口したのち、「ミンフィリア」という、ハイランダーとしては平凡な、かといって白々しく感じるほどありがちではない名前を挙げた。
いつかルイゾワが与えてくれた姓のように気の利いた意味を持ってはいなかったが、四六時中そばにいるわけではない自分に代わって彼女を護ってほしいと、願いを込めて。
アシリアは、微笑んでその名を受取った。

ある晩、情報収集も兼ねて酒場に向かおうとしたサンクレッドは、薄暗いウルダハの路を歩くミンフィリアを見つけた。ピックを背負っているので、採掘稼業の帰りだろう。


「どうしたんだい、ミンフィリア。普段はもう少し早く上がるだろう」

「あら、サンクレッド。今日はちょっと、トラブルがあってね……遅くなっちゃった」


肩をすくめるミンフィリアに「送るよ」と声をかけ、ふたりは並んで歩きだす。
ミンフィリアフ・ラミンが住んでいる小さな家はそこからさほど遠くなく、今日のトラブルとやらの顛末を聞いたり、最近耳にしたくだらない噂話に笑いあっている間に、すぐ到着してしまった。

「送ってくれてありがとう。あなたはこれから飲みに行くの?
 あんまり酔っぱらっちゃだめよ。すぐに女の人にちょっかいを掛けるんだから……」

「はいはい……しかと胸に刻んでおくよ」

サンクレッドの投げやりな返事に、ミンフィリアは「もう!」と拗ねながら家の扉を押し開く。中から温かな橙の光が広がって、サンクレッドと暗い路地を照らした。
ミンフィリアは手を振りながらその光の中に溶けていき――刹那の情景を引き裂くような軋みを上げて、扉が閉まった。

間もなく、扉越しに声が聞こえる。
「ただいま!」「あら、おかえりなさい」

元の暗がりに戻った路地で、サンクレッドは静かに息を吐いた。
その姿は半ば闇に溶け、表情を窺い知ることもできない。
ただ、彼はぐずぐずとそこに留まったりはしなかった。
扉の向こうを思う必要はない。自分の役目は精々、彼女を無事に家に帰すことなのだ。
それはちっぽけな意地のようで――それでも砕けることのない、彼の誇りだった。

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あの日々から、ずいぶんと時が経った。
サンクレッドは今、ゆえあって第一世界に降り立ち、歓楽都市ユールモアの地下室で息をひそめている。
その地に幽閉されているという、ある少女を救い出しに来たのだ。

この街の建物は白い岩礁を用いていて、違うと理解していても、リムサ・ロミンサを髣髴とさせる。
だからだろうか……いつか自分を雇った悪徳商人に掛けられた言葉を、ふと思い出した。
『この街では、後ろ暗い奴ほど白を纏う――』
サンクレッドは、変装のために身に着けていたユールモア兵の甲冑を脱ぎ、自前の純白のコートに袖を通しながら、呆れたような笑みを浮かべた。強化繊維で作られたそれはあらゆる攻撃から身を護ってくれる優れもので、双剣をガンブレードに持ち替えて盾役をこなすようになった彼には必要不可欠な装備だった。
一方で白を選んだのは、光に満ちたこの世界において保護色になりやすいからだ。
もしも自分が気高い騎士だったなら、あえて漆黒を纏って正面からこの街と対峙していただろうかと考えたが、一度の瞬きで思考を切り替える。
大事なのはやり方じゃない、結果だ。「彼女」を何としても救わなければ。

ユールモアを形成している巨大な岩礁は、無論、海面下にも続いている。
それをくりぬいて作られた広い地下空間は、ある時代には備蓄倉庫として、またあるときには罪喰いから人々を護るシェルターとして使われてきたらしい。
そして現在、ヴァウスリーが元首を務めるようになってからは、監獄と、メオルをはじめとした食料の貯蔵庫として使われている。

その最奥に、目的の部屋があるということは、事前の綿密な調査によって明らかだった。
サンクレッドは見張りの目を掻い潜って進みつつ、帰路の妨げになるであろう者は昏倒させ、しばし身動きできないように拘束した。正直なところ、いかにユールモアの警備が手厚かろうが、彼一人ならば出入りはたやすい。しかし誰かを連れるとなれば……しかもそれが恐らく戦闘の経験すらない少女ともなれば、難易度は跳ね上がる。彼が第一世界に来てから作戦決行に至るまでにかなりの時間を要したのは、ガンブレードの修練も含めた、「ふたりで」脱出するための準備が必要だったからだ。
サンクレッドは、何度目かの番兵の処理を終えて、やっとその部屋の前に立った。
その中にいる少女は、第一世界の人々に「光の巫女ミンフィリア」と呼ばれているが、サンクレッドの知る彼女そのものではないだろうと水晶公には言われていた。
それでも、たった一縷の繋がりであれ、彼女に通じているならば――自分は、必ず駆けつける。
サンクレッドは小さく息を吐いて、素早く扉の鍵を外した。

その部屋はあまりに普通で、それがかえって異様だった。
簡素ながらも柔らかそうなベッドと、小さめの収納棚。机と椅子は一揃いで、勉強でもしていたのだろうか、紙とペンが置かれている。一番大きいのは本棚だ。種類ごとにきっちりと、隙間なく本が収められている。地下だから窓はないが、不満に思うのはそれくらいだ。
――だからこそわかる。ここはやっと捕まえた「光の巫女」を、絶望も希望も抱かせることなく、ただ終の瞬間まで飼い続ける場所なのだと。
その中央に少女がひとり。突然の見慣れない来訪者に、水晶色の瞳をみはっていた。

「あなた、は……」

恐る恐る上げられた声は、サンクレッドの知るミンフィリアのものとも、幼いアシリアのものとも違った。思わず胸が詰まるが、努めて顔には出さないようにした。

「ここを出るぞ……ミンフィリア」

その名に込めた願いを思い出す。
あの日、確かに自分の目前にいたはずの少女の笑みを思い出す。
この先何があってもそれを忘れまいと、渾身の力で己の心に刻み付ける。

そうして差し出した手を、少女の小さな手が、ためらいがちに掴んだ。
――ふたりの間に結ばれた絆に、名前はまだない。

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漆黒秘話 第2話「黒き歴史の欺瞞」

クガネ最大の酒場である「潮風亭」の一角で、奇妙な組み合わせのふたりが呑んでいた。

「素直じゃないなぁ。さっさと認めなよ、僕を連れてきて正解だったって」

もう何度目になるかわからない連れの言葉に、うんざりとしながら男はツマミに手を伸ばす。イカを天日干ししたもので、「スルメ」というらしい。

「黙れ、チビ。
 そもそも、お前が仕入れてきた情報が正確だったら、こんな苦労はしていないんだぞ」

火で炙ったスルメを咥えた男、エスティニアンが睨みつけた先にいるのは「人」ではない。
白い鱗を持つドラゴンの幼体だ。名をオーン・カイという。
かつて「蒼の竜騎士」として竜狩りを続けてきた男と子竜とが、なぜ東の果てで呑んだくれているのか。少々、説明が必要だろう。

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時は少し遡る。
ギムリトの戦場にて窮地に陥っていた英雄を救い出したエスティニアンは、昏睡状態にある「相棒」をイシュガルドの陣営に送り届けると、その目覚めを待つこともなく立ち去った。
槍を振るうことしか能のない自分にできることはない。ならば前線へと戻ろうかとも考えたが、聞けば皇太子ゼノスの撤退に合わせて、帝国軍の動きも沈静化しているという。
では、どうするか――
そんな時、ふと舞い戻ったクルザスの雪原で彼を呼び止めたのが、オーン・カイだった。この妙に人懐っこい子竜は、はるか千年の昔に行方知れずとなった父竜の番いを捜すため、かの英雄と東方を旅したことがある。その旅先でエスティニアンは偶然に出会い、一度、共に戦ったことがあったのだ。
そして、オーン・カイは、彼を見つけるや、旅に連れて行けと求めてきたのだった。
どうやら東方の旅路で冒険に魅せられたようで、旅の道連れを探していたらしい。

「子守りは御免だ」

エスティニアンは、にべもなく断った。だが、オーン・カイも諦める様子はない。
逆にエスティニアンに対して年齢を聞くと、得意げに「僕は、その10倍は生きているんだから、子守りをするのはコッチだね」と笑う始末。
終始、この調子で食い下がられては、頭も痛くなるというもの。

「蒼の竜騎士は廃業したつもりだったが、
 久しぶりに竜を狩るのも悪くないと思えてきたぞ」

冗談半分で槍を突きつけてみると、オーン・カイは喜々とした表情で叫んだ。

「それだ!」

オーン・カイいわく、番い竜を探す旅の途上で、古くから東方で信奉されてきた「セイリュウ」なる竜の噂を聞いたことを思い出したのだという。
その竜は「東方の守護神」として崇められる一方で、一部の地方では「人食いの邪悪な存在」としても知られているらしい。

「ふたりでセイリュウの噂を確かめようよ!
 もしヒトを食べちゃう悪い竜だったら、ほっとけないじゃないか!」

かくして、蒼の竜騎士と子竜の旅は始まった。
だが、現地入りして方々を駆け回り情報収集をしてみると、「セイリュウ」なる存在は蛇の化身に過ぎず、彼らが知るところのドラゴンとは似ても似つかぬことが明らかとなる。
挙げ句、金銭に無頓着だったことが災いし、路銀を使い果たしたふたりは、食うにも困る状態に陥ってしまったのだった。
では、なぜ酒場で酒とツマミにありつけているのかと言えば、オーン・カイを見て「縁起物」だと喜んだ店の主人が、客引きをすることを条件に食事と寝床の提供を申し出てきたからである。

「ほらほら、僕を連れてきて良かったって言わなきゃ、スルメを炙ってあげないぞ!」

小生意気な子竜の言うことを聞くのは癪だが、ツマミもなく辛口の米酒を呑むのは御免だ。

「わかったから、ほら、火を吹けよ」

スルメを裂いて掲げると、オーン・カイが炎のブレスを吹きかけた。
香ばしい香りが鼻をくすぐると同時に、サッとスルメが朱に色づく。
さあ、もう一口。
店に新たな客が入ってきたのは、その時だった。

「いらっしゃいませぇ~!」

オーン・カイが陽気な声をあげると同時に、申し訳程度にエスティニアンも口を合わせる。

「らっしゃい……」

が、そこで言葉に詰まった。
来店したのは、ふたり組。いずれもララフェルの女性で――見覚えがある。

「見つけたでっす……!」

桃色の着物を身に着けた女性、タタル・タルが叫んだ。
もう一方の風変わりなフードを被った女性、クルル・バルデシオンは、一瞬、目を丸くしてから吹き出しそうな笑いを、どうにか押し殺しつつ語りかけてきた。

「竜騎士団から退いたとは聞いていたけれど、
 まさか居酒屋の店員に鞍替えしていたとは思っていなかったわ」

返す言葉もない。
それにも増して嫌な予感がする。これは面倒事の予感だ。

「じゃあな、オーン・カイ。
 この店にいれば、食うには困らんだろう。達者でな!」

甲冑一式を収めた麻袋を禍々しい槍の穂先に引っ掛けるや、エスティニアンは跳躍した。
吹き抜けを飛び上がり、上階の客席にタンと着地すると、すぐさま出口に向かう。
大道芸か何かと勘違いした酔客たちの拍手喝采を背に、夜のクガネを駆け抜ける。
そして向かったのは、クガネ大橋。まさか、異人の立ち入りが規制されたシシュウ方面に至るこの橋に逃げ込んだとは思うまい。
さてと、酔いでも覚まそうかと夜の大橋を行き交う人々を眺めていたら、またも例のふたりがやって来るではないか。

「その先は、この許可証がないと入れないでっすよ?」

タタルが何やら朱印が押された文書を手に持ち、ヒラヒラと揺らしている。
さすがは顔が広い「暁」の金庫番。正式な入国許可証まで手に入れていたらしい。いや、問題はそこではない。なぜ、ここに逃げたとバレたのか。

「チッ……」

すかさず飛び退き、海峡を往く船の帆柱に飛び移る。
面倒事は絶対に御免だ。こうなったら意地でも逃げてやろう。
そうして彼がたどり着いたのは、港街を眼下に見下ろすクガネ城の屋根の上だった。
さしもの「暁」も、ここまでは追ってこれまい。
だが、数分後に彼は、ふたたびタタルたちの姿を見ることになる。提灯を手にした赤誠組の隊士に案内され、曲輪を登って近づいてきたのだ。

「あいつら、なぜ俺の居所が……何か仕掛けがあるのか?」

本場コウシュウ仕込みの米酒がもたらした酔いゆえか、あるいは彼の性分ゆえか。
ともかく追われれば、追われるほどに意固地になってしまう。
徐々に近づいてくる提灯の灯から離れようと、エスティニアンは階下に飛び降りた。

「さて、朝まで耐えれば、こいつで出港だ」

いつの間にか空は白みはじめ、まさに暁の時を迎えつつあった。
日が昇れば、彼が密かに乗り込んだ廻船「黒母衣丸」はクガネから出港するはずだ。

「逃げても無駄でっす……!」

その声に、振り返ったエスティニアンが見たのは、やはりあのふたりであった。
さて、次は何処へと思考をめぐらした彼だが、その時、一方の女性が頭を抑えてフラリとよろめいた。

「だ、大丈夫でっすか! クルルさん!」

慌てたタタルが、膝をついたクルルに呼びかける。
夜通しの鬼ごっこで体調でも崩したか。であれば、自分に原因がないではない。
さしものエスティニアンも逃げるのを忘れて、介抱しようと思いかけたその時、またもクルルが押し殺した笑い声を漏らし始めた。

「視たわよ……蒼の竜騎士、エスティニアン……。
 あなた……相当に……プッ……」

こちらを向きかけたクルルが、サッと目線を外し、腹を抱えて肩を震わせている。

「クルルさん、エスティニアンさんの過去を視たのでっすか?」

背筋が凍りつくとは、この事か。
「超える力」と呼ばれる異能を持つ者たちは、しばしば対面した人物の過去を幻視するという。自分もかの英雄やイゼルと旅するうちに、幾度かそうした現場に居合わせたことがある。
では、何を視られたというのか。
この反応、まさか――思い当たる節が多すぎて、むしろまったくわからない。
が、視られては不味い過去を視られたに違いない。

「ふぅ……なにを視て、なにを視なかったのかは、ここでは触れないでおいてあげる。
 だから、少しお話を聞いてもらえるかしら?」

エスティニアンとしては、黙って肩をすくめるよりほかになかった。
かくして彼は、クルルの沈黙を引き換えに「暁」から仕事を引き受けることになった。
かの英雄やアルフィノたちが、その存在を掴んだというガレマール帝国の秘密兵器「黒薔薇」について調査し、可能ならば、それを破棄するという任務だ。
むろん、これを放置すれば帝国軍と対峙するアイメリクたち、祖国の騎士たちにも危険が及ぶだろう。ならば確かに、槍を振るうしか能のない自分にうってつけの役割と言える。

数刻の後、彼は近東の島国、ラザハンに向かう交易船の甲板に立っていた。
腰に結び付けられた革袋には、タタルが東方の伝承を巡る冒険で手に入れたという金貨が詰め込まれている。活動経費ということらしい。

「やれやれ、面倒な旅になりそうだ」

エスティニアンは、オーン・カイから土産だと渡されたスルメを懐から取り出して咥えた。
やはり、竜が炙ったスルメは美味い。

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一方、その頃、クガネの「潮風亭」では、子竜とふたりのララフェルが食卓を囲んでいた。

「それで、どんな過去を視たのでっすか?」

米酒の影響か、ほんのり頬を赤くしたタタルが尋ねる。
するとクルルが登り始めた朝日のように眩しい笑顔で答えた。

「私、彼の過去を視ただなんて一言も言ってないわよ?」

早朝の潮風が吹き抜ける酒場の店内に、ひとしきり笑い声が響いた。

漆黒秘話 第3話「第八霊災叙事録」

ワタシは記録する。
ヒトが「第八霊災」と呼んだこの時間を、記録する。
シド・ガーロンドによる証言を要約すると、彼が遭遇した事の発端は、次の通りである。

ガレマール帝国属州となっていたドマとアラミゴが、ときの総督を打ち倒して再独立。
それを機に他の属州でも解放運動が盛んになり、彼らを支持するエオルゼア同盟・東方連合と、ガレマール帝国は本格的に対立することとなった。
帝国軍はアラミゴとの国境地帯であるギムリトへと進軍し、これに対抗するため同盟軍も集結。和平交渉の場が持たれるも、決裂し開戦へと至る。
当初は武力で勝っている帝国軍が優勢だったが、戦闘が長期化すると、同盟軍が反転攻勢に転じた。兵の多くを属州から徴集している帝国軍に対し、祖国のために立ち上がっている同盟軍の「意地」の差であると後にシドは語ったが、その作用は依然としてワタシの理解が及ぶところにない。ゆえにほかの明確な要因を挙げるとすれば、「暁の血盟」が同盟軍に加わっていたことだろう。その存在が戦略戦術面での向上をもたらし、勝利に貢献していたことは、戦闘記録から分析可能な事実であるのだから。

そして、その日。
シドガーロンド・アイアンワークスの中核を務めるスタッフたちは、東州オサード小大陸の一角、ザ・バーンと呼ばれる場所に集っていた。
そこに配備されている青龍壁と呼ばれる防御機構を、帝国軍の次回侵攻に備えて強化してほしいとの依頼を受けたためである。それにあたって追跡・回収されたネロ・スカエウァも含め、現地で作業にあたっている最中に、「事態」は発生した。

最初に受けた報告は、簡潔なものだったとシドは言う。
エオルゼア方面の戦場で、何かとてつもない兵器が使用されたらしい。
 ラールガーズリーチの支社とも連絡がつかない』

――齟齬はない。矛盾もない。その時点で、既に全員が死亡していたのだから当然だ。
戦場で使用されたのは、「黒薔薇」と呼称された帝国製の兵器だった。
生命体が有するエーテルの循環を強制的に停止させ、数度の呼吸で死に至らしめるもの。
影響範囲は広大で、投下地点に近かったアラミゴ領では、生存者がいる集落の方が少なかった。近隣の黒衣森ザナラーンはもちろん、帝国領にいたるまで、広い地域で多数の死者を出したと記録されている。

なお、これらはすべて――このボディにはアイセンサーと収音マイク以外の観測機能が備わっていないため――あとから収集・保存した事実である。当該時刻のワタシは、オ・ゴモロ山の中腹に滞在しており、兵器が使用された現場には立ち会っていない。
ただ、ワタシの隣を歩いていた、黄色の羽根で覆われた同行者が、何かを察知したかのように顔を上げたことは記録している。



ワタシは記録する。
ヒトが「第八霊災」と呼んだこの時間を、記録する。
言語を発する機能を持たず、玩具としか認識されていないはずのワタシだが、不可解なことに、再会したシドたちは頻繁に声をかけてきた。
以来、彼らの発言が、記録が、ワタシに蓄積されていっている。
詳細については各データを参照することを推奨するが、概要は次の通りである。

黒薔薇がもたらしたのは、多数の死者だけではなかった。環境の変化だ。
停滞の力を帯びたその兵器によって、いくつもの地脈が流れを止めた。
エーテルの供給を断たれた土地は枯れ、ヒトの生息が困難な場所へと変わる。
すると周辺地域でもエーテルバランスが乱れ始め、ときにその歪みは、生物の性質をも変化させていった。以前まで主食としていた農作物が、一晩で有毒に変わるような事例もあった。それにより、さらに死者の数は増えていった。災害以前と同様の生活を続けることはできず、ヒトの持つ社会性という力を増幅せしめていた「国」という組織形態も、ほどなく体裁を保つことができなくなった。
変化は、エオルゼアのみならずガレマール帝国領でも次々に伝播していった。
彼らの生活と軍事力を支えていた魔導技術は、青燐水が激しく燃焼する際に生じるエネルギーによって成立していた。しかし黒薔薇を機に塗り替えられた世界では、青燐水は十全に特性を発揮することができなかった。従来の青燐機関は満足に稼働させることもできず、ただの鉄塊となった。

こうして死と変化に直面した生物たちが、何を始めたか。
――生存のための、闘争である。

中でもヒトは、積極的に戦闘を行った。
居住可能な土地を巡って。
少なくなった資源を巡って。
規制されることのなくなった欲によって。復讐という名目によって。
最も多くの同族を殺したのも、ヒトであった。

シドたちは、この状況に対して「泥沼」という言葉を頻繁に使った。
実際に沼地が生じたわけではない。一般的に沼とされるものの粘性と深さ、見通しの悪さに掛けて、解決困難な事態を表す比喩である。記録データを閲覧する際には、相違のないようにしたい。

そうして「泥沼」の争いを始めたヒトは、文化や社会性という特有の力を失い、より原始的な獣に近くなったとワタシは認識する。
しかし、そんな中でも、ヒトで在り続けようとする個体は残っていた。
ガーロンド・アイアンワークスの生存者たちも、その例である。

彼らは広がっていく戦火を食い止めるため、搾取される者を護り、搾取してしまう者を抑制するため、手を尽くし続けた。
それはときに賛同者を生み――それよりも頻繁に、彼らに仲間を失わせた。
あるララフェル族の技術者は、難民たちの村に井戸を建てに行った帰りに、野盗に襲われて致命傷を負った。仲間たちが手を尽くしても、衰弱する一方だった。
彼と常から行動を共にしていた大柄な技術者は、ベッドのそばを離れなかった。励ましの言葉とともに彼の手を握ると、彼は辛うじて意識を取り戻し、生きてほしいと仲間に願った。そして、できれば子孫に命を継いでいくようにと。
言われた方は「お前だって」と手を握ったまま返す。音声が波打っている。
すると彼は弱々しく笑い、掠れた声で言った。「自分はまだ、タタルさん一筋ッス」
ワタシの同行者もまた、彼に頬を寄せ、涙を流し続けていた。

――そして、ついにその涙が枯れるころ。
一層やつれた顔をしたシドたちは、拠点の一室で、長時間に渡って議論をした。
彼らだけでは、今の世界を修繕しきることなど、到底できない。
一方で、彼らしか有していない知識を用いることで、いくつかの効果的な選択肢を未来に残せるのではないかと推測していた。
それは同時に、自分たちや、同時代に生きる仲間を見捨てることにならないかとの意見も出た。シドはそれに頷いた。頷いた上で、「しかし、俺たちが生きたことが無意味になりはしない」と語った。以て、彼らの行動の指針が定まった。

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ワタシは記録する。
ヒトが「第八霊災」と呼んだこの時間を、今なお記録し続けている。

ガーロンド・アイアンワークスが追い求めたのは、黒薔薇の効果が想定を遥かに超え、第八霊災となった理由の解明だった。そして、それを根本的に回避する方法――すなわち、過去を改竄し、「霊災が起きなかった」歴史を成立させるための手法だった。彼らはこれまでの経験から、それが確立可能な理論であると信じていた。
とはいえ、多くのヒトにとっては、賛同するのが困難な行動であったことは、ワタシにも理解できる。獣が重要視するのは、今と、予想し得るわずか先の未来の安定だ。シドたちの行動は、彼らにとって価値を持たない。

実際に、離反する者がいた。
協力を拒む者もいた。
「いいから物資をよこせ」と襲い掛かってくる者がいた。

そういった者が大半で――しかし、そうではない者が、確かに存在した。

第八霊災の原因を突き止めるのには、魔法やエーテル学に通じた、識者たちが協力を申し出た。その中に「霊災が起きなければ、あの英雄が死ぬこともないだろう。だとしたら、まあ、いろいろな問題は起きるだろうが、今ほど世界は酷くならないはずだ」という旨の発言をした者がいた。まわりの識者たちは――どうやらそれぞれにあの人物と面識があったらしい――賛同の意を示した。
その仮説に何かプラスの作用があったのか、あるいはそうでなくとも彼らの知的向上心があれば成し得たことなのかは判断が不可能だが、のちに彼らは、霊災の仕組みと、第八霊災の真実を突き止めた。

また、「第八霊災が発生していない歴史を成立させる」という目的が、「かの英雄の命を繋ぐ」と言い換えられたことによって、より多くの賛同者が現れるようになった。
物資の不足が慢性的な問題となる中、食料を届けに来る者がいた。職人として手伝えないかと、転がり込んでくる者がいた。彼らもまた、かの英雄に助けられたことがあるのだと語った。
なかでも、ナマズオと呼ばれる種族の協力者は、歴史の改竄に深い理解を示していた。
「大鯰様は、こんな未来になるって言ってなかったっぺよ。
 だからそう、オイラが見たのは、第八霊災が起きなかった歴史の未来だったんだって、
 光風院セイゲツが言ってたっぺよ!」
――その発言の意味は理解しかねるので、ひとまずそのまま記録しておく。

時が流れても、協力者は現れた。
例えば、研究機材を輸送している途中で物取りに遭った仲間を助けたのは、巨大な飛空艇だった。それを繰る、「空賊」を自称する女性は、金髪をかきあげながら、こう言った。
「アタイのママが、昔、その英雄様だかに助けられたことがあるって言ってたんだ。
 空の女王の二代目として、借りを返してやるよ!」
調査や実験のために僻地へ派遣された者からは、ヒトならざる存在に助けられたという例も報告されていた。紅玉海を移動中だったある者は、船上で襲撃に遭って海に投げ出され、近くの島に流れ着いた。朦朧とする意識の中、何か大きな動物――亀か蛇に見えたらしい――が自分を介抱してくれた気がすると証言した。
同様に、ソーム・アル登山中に事故に遭った者が、白い翼を持つ巨大な存在に助けられたこともあった。ドラゴン族だったに違いないと当人は語ったが、あれらはヒトの起こす戦乱を嫌い、当地を去ったと言われていたため真実は不明のままである。
そういった事例と、かの英雄を直接結び付けることはできないが、いずれもあの者の活動記録が残る場所であったため、関連づけて高揚する者もいたようだ。

――それらを経て、今。
老いたシドの皺だらけの手が、彼らが追い求めた理論の、最後の一行を記した。
彼は深く息を吐いてから、傍らに立っていたネロに視線を遣った。
ネロもまた同様に老いていたが、この数十年観測してきた、いつもの仕草で肩をすくめた。

「……ま、いいンじゃないか?」

肯定にしては曖昧だ。
しかしシドは、目を瞑り、再び深い息を吐きながら笑みを浮かべた。
それからゆっくりと立ち上がり、後方にあったケトルを操作して、二つの金属製のマグにコーヒーを淹れた。その片方をネロに渡し、軽く掲げた――乾杯という動作だ。
互いにコーヒーをすすったが、今日のネロは、それを「マズい」とは言わなかったと記録しなければならない。
そのうち、シドが自分たちの記してきた紙束を見つめながら言った。

「実現……すると思うか?」

「さあな。これぞって理論を組んで、試してみたら大間違いなンて、よくある話だ。
 それも含めて……若造たち次第だろ」

「違いない」

以降、言葉はなく。
その沈黙の中にある、ヒトにしか観測できない何かを、ワタシは記録できない。
ただ、シドの投げかけた問いに対する、ヒトらしい回答というのを導き出すことはできていた。
丁度、「あのとき」のように……。

彼らの理論の中核を担うのは、クリスタルタワーと、機工城と、次元の狭間に関する冒険で得た経験だ。そしてそのすべての冒険の結末は、ひとつの言葉で表現することができる。
あるいは、今日に至るまでに命を落とした仲間にも、同じ言葉が掛けられてきただろう。

――おやすみなさい

そしてワタシは、ヒトが、その次に交し合う言葉を知っている。
静かに眠り、やがて日が昇ったあとに、告げる言葉を知っている。

故にこれは――どれほど遠く思えようとも、そこに至る道筋なのだ。

ワタシはそれを、記録できずとも、知っている。

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